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Acide butyrique/Propanediol : MetEx relance l'industrialisation de son procédé

Sylvie Latieule

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L'entreprise française souhaite construire en propre une unité de production d'acide butyrique et de PDO de 24 000 tonnes par an. Metabolic Explorer cherche toutefois à s'associer avec un industriel pour ce projet.

C'est une annonce importante pour la société clermontoise Metabolic Explorer (MetEx). Elle vient de révéler son intention de construire en propre une unité de production d'acide butyrique et de 1,3-propanediol (PDO) d'une capacité de 24 000 t/an. Le projet sera mené en deux tranches : une première tranche de 6 000 t/an (5 000 t/an de PDO et 1 000 t/an d'acide butyrique), représentant un montant d'investissement de 25 millions d'euros pour MetEx, et une seconde tranche de 18 000 t/an (15 000 t/an de PDO et 3000 t/an d'acide butyrique). La construction reste encore soumise à la conclusion d'un accord avec un industriel de premier plan, mais la société assure que « des discussions sont en cours avec deux industriels en Europe pour accueillir l'unité de production sur des sites industriels en reconversion ». Elle ajoute que les éléments clés des discussions portent sur la prise en charge par les industriels des coûts d'investissement nécessaires sur la plateforme pour accueillir l'investissement de MetEx, le montant de la participation des partenaires financiers et parties prenantes (banques, industriels, pouvoirs publics), et la partie réglementaire sur l'obtention des autorisations nécessaires au projet.

 

Pose de la première pierre en 2018

 

La pose de la première pierre devrait intervenir à compter de la fin du premier semestre 2018, pour un lancement de la commercialisation prévu 24 mois après le début de la construction. Le procédé de production de propanediol par voie fermentaire de MetEx est au point depuis longtemps. La société avait même prévu de l'industrialiser en Malaisie dès 2010. Mais le projet avait fini par échouer, conduisant par la suite la société à se restructurer puis à vendre sa technologie de méthionine biosourcée au groupe Evonik pour se remettre en selle (CPH n°783). Le projet a désormais ceci de nouveau qu'il met en scène l'acide butyrique, un acide organique dont MetEx n'avait pas souligné le potentiel jusqu'à présent, mais qui est un coproduit connu de la production de propanediol à partir de glycérine. Cette unité de production permettra de commercialiser directement l'acide butyrique en nutrition animale. La société vise à terme 20 % du marché de l'acide butyrique naturel dans cette application. Le PDO qui sera commercialisé via des accords de distribution s'adresse au marché de la cosmétique (50 % du marché visé) et à celui du textile dont le PTT (40 % du marché visé). Il se positionne comme le premier concurrent du 1,3-propanediol biosourcé de DuPont Tate et Lyle, produit à partir de sucre de maïs aux États-Unis, avec l'avantage d'être non OGM.

Parallèlement, Metex précise qu'il poursuit ses initiatives en matière de R&D. Le premier axe de ses recherches porte sur la diversification des matières premières de son nouveau procédé phare. Le second vise à développer et amener à maturité le procédé de fabrication monopropylène glycol (MPG) dans le cadre du projet européen ValChem en collaboration avec la société finlandaise UPM, l'université de Darmstadt et SEKAB. Le troisième axe porte sur l'élargissement de son portefeuille de produits, encore confidentiel.

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