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Orthoxylène, C8H10

Par Gregory Morris

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Dérivé doublement méthylé du benzène, l'orthoxylène est toujours produit en mélange avec le méta- et le paraxylène. Ces trois composés peuvent néanmoins être séparés.

L'orthoxylène correspond à la définition parfaite du sous-produit. C'est ce qui reste après l'extraction du paraxylène d'un mélange de xylènes. Le métaxylène n'est présent qu'en très petite quantité commerciale. Environ 90 % de l'orthoxylène est utilisé comme précurseur de l'anhydride phtalique. Ce dernier, à son tour, est utilisé comme plastifiant, principalement pour le PVC. Il est également utilisé dans les résines polyester, alkydes, ainsi que dans les colorants et les insecticides. Comme pour les autres xylènes et aromatiques, l'orthoxylène est une substance pétrochimique principalement produite dans les raffineries. Tous les volumes, non détournés vers des intermédiaires, sont réintégrés dans le pool de carburants. Cette valeur de mélange offre une sorte de prix plancher pour ce produit.

Les prix de l'orthoxylène ont augmenté lentement au cours du premier semestre de 2018, puis ont reculé d'environ un tiers par rapport au sommet atteint en raison d'interruptions imprévues de production en Europe et en Asie.

Le prix contrat européen de l'orthoxylène s'est établi à 745 E/t, en janvier 2018. Il a culminé à 890 E/t en septembre et octobre, soit une augmentation d'environ 20 %. À mesure que les problèmes d'approvisionnement se sont atténués, les prix ont baissé. Le prix contrat de février en Europe 2019 était de 825 E/t, en recul de seulement 7 % par rapport au pic observé. Il témoigne de la force des contrats, même si des volumes sont disponibles. Sur les treize derniers mois, la variation nette du prix n'était que de 11 %.

Les prix spot ont évolué de façon similaire. Les transactions ont été réalisées autour de 800 $/t, en janvier 2018. Elles ont culminé à 1 030 $/t en août et en septembre et sont redescendues à 930$ /t. Cela représente une augmentation d'environ 30 % au premier semestre et une diminution d'environ 11 % par rapport au prix le plus élevé. Sur les treize derniers mois, la variation nette s'inscrit en hausse de 15 %.

La Chine est le plus grand marché de l'orthoxylène, avec environ 30 % de la demande. Mais l'Europe occidentale occupe la deuxième place avec environ 10 % du marché mondial. Les États-Unis, avec l'Inde, la Corée et Taiwan représentent chacun 8 % du marché, le reste du monde se partage les 25 % restants.

La plupart des volumes d'orthoxylène sont vendus sous contrat et le nombre de distributeurs reste limité. Sans surprise, Sinopec est le principal fournisseur en Chine et ExxonMobil le numéro un en Europe.

Ayant des applications limitées, la production et la demande étaient en ligne à +/- 2 % par an, ces dernières années. En revanche, les perspectives ne sont plus très lisibles. Des capacités sont ajoutées en Chine. Cela réduira les importations. La Chine utilise également une voie alternative pour la production d'anhydride phtalique, utilisant le naphtalène, ce qui réduit la demande en orthoxylène.

Néanmoins, l'Europe occidentale reste le deuxième marché mondial. Malgré une demande structurellement en déclin, les prix restent stables. La raison : une tendance à la consolidation avec moins de producteurs mais qui conservent un effet de levier sur les prix. ?

CHIFFRES CLÉS*

(Source : Petrochemicals Europe) 596 000 t LA CAPACITÉ DE PRODUCTION D'ORTHOXYLÈNE EN EUROPE EN 2015 426 000 t LES VOLUMES DE PRODUCTION D'ORTHOXYLÈNE EN EUROPE EN 2015 2,14 Mt LA CAPACITÉ DE PRODUCTION DE PARAXYLÈNE EN EUROPE EN 2015 1,56 Mt LES VOLUMES DE PRODUCTION DE PARAXYLÈNE EN EUROPE EN 2015

LES DÉBOUCHÉS

L'orthoxylène est essentiellement utilisé dans la fabrication de l'anhydride phtalique, lui-même utilisé pour la fabrication de plastifiants pour le polychlorure de vinyle (PVC) et les résines alkydes.

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