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Éthylène glycol C2H6O2

Par Gregory Morris

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L'éthylène glycol ou monoéthylène glycol (MEG) a pour nom officiel 1,2-éthane-diol. Il est produit par hydrolyse d'oxyde d'éthylène. Liquide inodore, incolore et sucré, il est pourtant toxique, et son ingestion peut être mortelle ! *

Le prix contrat en Europe de l'éthylène glycol pour janvier a été conclu en retrait de 75 €/tonne, à 745 €/t. Un accord qui ne satisfait personne. Les clients ont souligné que le prix spot évoluait déjà en-deçà. De leur côté, les producteurs et fournisseurs assurent qu'à ce niveau, ils vendent déjà à perte. Ils reconnaissent que l'offre est actuellement supérieure à la demande mais estiment que l'excuse n'est pas suffisante pour que clients et traders s'échinent à ôter toute marge à cette activité. Les producteurs européens d'éthylène glycol sont aujourd'hui constamment tiraillés d'un côté comme de l'autre.

Au cours des premiers mois 2015, la demande était élevée et le prix spot a évolué légèrement au-dessus du niveau du prix contrat. En février, le prix contrat de l'éthylène glycol était ainsi à 760 €/t ,quand le prix spot affichait environ 800 €/t. En avril, les deux prix atteignaient 945 €/t. En juillet, les vendeurs étaient parvenus à pousser le prix contrat à 1088 €/t alors que le prix spot s'effondrait à 870 €/t. En octobre, le prix contrat avait dégringolé jusqu'à 815 €/t, toujours au-dessus du niveau spot qui avait glissé jusqu'à 770 €/t. En collant à ces évolutions de prix, les vendeurs sont raisonnablement persuadés que le seuil bas est proche.

Si la situation est complexe pour les producteurs européens d'éthylène glycol, elle n'est pas meilleure dans le reste du monde. Plusieurs observateurs estiment même que l'Europe est avantagée car les prix ont quasiment atteint leur seuil bas, tandis que des seuils encore plus bas devraient être approchés ailleurs dans le monde.

L'Asie est le premier consommateur d'éthylène glycol, cet intermédiaire essentiel pour la production de fibres. Il est aussi très utilisé pour la fabrication d'anti-gels et d'agents de transfert de chaleur pour le refroidissement des moteurs. En conséquence, dans l'hémisphère nord, l'hiver se pose souvent comme une saison propice à la demande. L'automne est considéré comme la "saison de mise en conserve", les producteurs de produits refroidissants constituant des stocks pour se préparer à la demande hivernale en Amérique du Nord et en Europe.

Mais aux États-Unis, l'offre continue d'augmenter, alors que la demande est toujours faible. La situation est similaire en Asie, qui a bénéficié pendant des années de la formidable dynamique chinoise pour l'exportation de produits finis. Sauf que cette croissance baisse de rythme.

Malgré tout, bien que l'offre soit large dans la plupart des zones géographiques, il existe quelques petites tensions locales. Le producteur MEGlobal a connu des soucis le long de sa chaîne d'approvisionnement sur l'une de ses usines au Koweit, ce qui a diminué les volumes disponibles au Moyen-Orient. Autre variable: MEGlobal est actuellement en pleine mutation capitalistique, puisqu'il est actuellement en cours d'acquisition par Equate Petrochemical, une coentreprise entre Boubyan Petrochemical, Qurain Petrochemical Industries et Dow. Sachant que le groupe américain est lui-même en cours de fusion avec son compatriote DuPont. Toutefois, malgré la surrabondance actuelle d'éthylène glycol, MEGlobal vient de déposer une demande de permis pour construire une usine de taille mondiale pour cet intermédiaire au Texas. Ainsi, au moins un producteur majeur croit au marché à long terme. C'est un signe positif.

CHIFFRES CLÉS DE L'INDUSTRIE DU MEG*

22,5 Mt PRODUCTION ANNUELLE MONDIALE EN 2012 1,16 Mt PRODUCTION ANNUELLE EUROPÉENNE EN 2013 86 % PART DU DÉBOUCHÉ DANS LE POLYESTER LES DÉBOUCHÉS* L'éthylène glycol est un produit organique largement employé en synthèse de polyesters comme le PET, produit vedette pour l'emballage de boissons. Mais il est aussi connu pour son utilisation comme antigel pour les véhicules à moteur ou comme dégivrant pour le transport aérien. Ici on profite de sa capacité à abaisser le point de congélation de l'eau à -15 °C avec 30 % en poids d'éthylène glycol et à -51 °C avec 70 % de ce composé. Autres utilisations : synthèse du dioxane et du glyoxal. *Sources : Société Chimique de France

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