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Ingrédients/additifs alimentaires/Amende record pour Roche et BASF avant le verdict concernant Rhône-Poulenc

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Le département américain de la justice a infligé une amende record de 500 M$ au groupe suisse Roche et de 225 M$ à l'allemand BASF dans le cadre d'une entente sur les prix des vitamines aux Etats-Unis. Ces groupes sont accusés avec le français Rhône-Poulenc d'avoir fixé le prix des vitamines - A, B, C et E - à des niveaux artificiellement élevés. Les industriels ont reconnu avoir passé également une entente sur les volumes vendus afin de se partager le marché américain, le plus important au monde. Estimé à 3 Mrds $, il est dominé par Roche à 40%, BASF à 20% et Rhône-Poulenc à 15%. Rhône-Poulenc a déclaré que le groupe et sa filiale Rhône-Poulenc Animal Nutrition avaient pleinement collaboré à l'enquête du département américain de la justice sur la fixation du prix, et s'attend en conséquence à ne pas recevoir d'amende. Tout en précisant dans son communiqué que la filiale française avait reconnu qu'"à certaines occasions dans le passé, les pratiques du groupe sur le marché mondial ne répondaient pas aux normes légales en vigueur aux Etats-Unis". Depuis plusieurs années, les prix des vitamines classiques, ainsi que celles utilisées pour l'alimentation animale, auraient ainsi été surévalués de 15 à 40%. Ce n'est qu'à partir de 1998 que l'arrivée de la Chine sur le marché mondial a provoqué une forte chute des prix. L'amende de 500 M$ figurera en tant que charge extraordinaire dans les résultats des six premiers mois de l'exercice 1999 de Roche, soit une réduction non négligeable du bénéfice... Aux Etats-Unis, l'enquête s'est également traduite par une série de plaintes civiles déposées contre Roche. Le règlement à l'amiable conduit aux licenciements de Roland Brönnimann, chef de la division vitamines et produits chimiques fins, et de Kuno Sommer, directeur du marketing de cette même division jusqu'à fin 1997 et CEO de la filiale Givaudan Roure. Ce dernier a accepté de payer une amende de 100 000 dollars, et a écopé d'une peine de quatre mois de prison. Pour ce cas sans précédent dans le cadre d'une action anti-trust, les sommes mises en jeu risquent de laisser des traces dans les comptes de résultat à la hauteur de cette affaire exemplaire... n

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