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Méthanol CH4O

Par Gregory Morris

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L'esprit de bois est le plus simple des alcools, maintenant produit par synthèse à partir de méthane. De formule brute CH4O (ou MeOH), le méthanol (encore appelé alcool méthylique), se présente sous la forme d'un liquide volatil, incolore, inflammable, toxique (mais biodégradable).*

Fin décembre, les prix contrats et spot du méthanol en Amérique du Nord ont atteint leurs niveaux les plus bas de l'année. Conservant toutefois un premium de 13 % sur les prix principaux en Europe. Les différences régionales en termes de prix pour les mêmes commodités sont monnaie courante. Mais dans le cas du méthanol, le différentiel actuel se pose comme une indication précoce d'un changement significatif de la production et de l'offre, appelé à s'accélérer jusqu'en 2020.

Le principal facteur de ce changement réside dans le boom de la production de gaz naturel en Amérique du Nord grâce au développement des ressources non conventionnelles. À l'aide d'un panel de technologies avancées (forage dirigé, études sismiques informatisées, fracturation hydraulique...), les groupes énergétiques sont aujourd'hui capables d'extraire pétrole et gaz de la roche mère. Fini les forages limités aux seuls grands réservoirs naturels d'hydrocarbures.

En conséquence, les États-Unis ont été propulsés au rang d'un des plus grands producteurs mondiaux de pétrole et de gaz. Ce qui a en partie contribué à l'effondrement des prix du brut sur la planète. Le gaz naturel est bien plus complexe et cher à transporter par voie maritime. Par contre, le méthanol, facilement produit à partir du gaz naturel, est déjà un marché rompu au transit maritime.

Un nombre record de projets d'unités de méthanol est prévu ou en phase de construction aux États-Unis et au Canada. L'un des plus grands centres actuels de production se situe encore dans les Caraïbes, à Trinidad et Tobago. Le Canadien Methanex et le local Methanol Holdings disposent de multiples unités, tandis que le Japonais Mitsubishi renforce, sur place, ses capacités. Mais avec sa montée en puissance, la production nord-américaine de méthanol va se substituer de plus en plus aux productions mondiales existantes. Les transporteurs de méthanol ne sont pas trop larges pour transiter via le Canal du Panama. Le méthanol du Golfe du Mexique va pouvoir assez vite remplacer des volumes destinés à l'Asie, qui proviennent aujourd'hui du Moyen-Orient. L'Europe aussi va avoir un rôle à jouer et va devoir composer avec des importations directes depuis l'Amérique du Nord et celles, actuelles, issues du Moyen-Orient.

Les grands producteurs de méthanol publient des prix faisant référence. Les clients contrats obtiennent certes des rabais négociés, mais les prix publiés demeurent des indicateurs précis du marché. Le prix de référence de Methanex pour le quatrième trimestre 2015 en Europe s'élève à 295 €/t. Le prix spot de début décembre se situait nettement plus bas, entre 220 et 230 €/t. En Amérique du Nord, les prix se fixent en cents par gallon, ce qui complexifie la conversion. La référence de Methanex pour décembre s'élevait à 105 cts/gal, ce qui équivaut à environ 334 €/t. Le prix spot tournait autour de 80 cts/gal, environ 253 €/t, soit environ un premium de 15 % pour le prix européen.

Mais déjà, la production de méthanol en Amérique du Nord a presque doublé en 2015, passant de 2,25 à 3,75 Mt/an. Quatre usines ont été mises en service, cette année. Les capacités à venir vont forcément mettre les prix régionaux, puis mondiaux, sous pression.

CHIFFRES CLÉS DE L'INDUSTRIE DU MÉTHANOL

100 MT CAPACITÉ DE PRODUCTION ANNUELLE MONDIALE 36 MRDS $ ACTIVITÉ ÉCONOMIQUE AUTOUR DU MÉTHANOL 100 000 NOMBRE D'EMPLOIS ASSOCIÉS source - www.methanol.org

LES DÉBOUCHÉS*

Le principal débouché est son utilisation comme matière première pour la synthèse d'autres produits chimiques. Environ 40 % du méthanol est converti en formaldéhyde, pour être transformé en produits aussi divers que des matières plastiques, des résines, des peintures, des explosifs. Il sert également à la production de MTBE, acide acétique et chlorométhane. *Sources : Société Chimique de France et Wikipédia

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